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Memjet惠普对簿公堂:3D打印专利之争真相如何?

2015-09-22 10:00
蓝林笑生
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  近日,澳大利亚知名彩色打印技术制造商Memjet起诉2D打印巨头惠普,称惠普侵犯了与其“waterfall”打印技术相关的八个不同的专利。然而,这暂且不能说明3D打印领域的专利战已经打响。虽然Memjet官网上有所暗示,称将会凭借专有的“waterfall”技术与惠普展开周旋。不过,到底Memjet是针对惠普的多射流熔融技术(MJF),保护其专利免受侵犯,还是控告惠普已经将Memjet的专利技术应用在MJF上呢?答案都还未揭晓。

  事实上,这个案件本身也许和3D打印技术相关甚微。Memjet广而告之的是,他们已经将waterfall技术应用于Memjet打印头。这种技术同时启用7万个独立喷头,能实现高速彩色打印。在此次诉讼中,Memjet称惠普的2D打印机也侵犯了其专利,包括惠普Pro X系列打印机、企业级X系列打印机、PageWide XL系列打印机,以及使用4.25英寸热喷墨打印头的系列打印机。Memjet的指控只是大体提及这些打印机用了惠普的PageWide技术,而PageWide技术侵犯了Memjet的”waterfall”技术专利。然而,在该案件中,Memjet本可以控告惠普的多射流熔融技术侵权,但Memjet实际上并没有这么做。

  那么,为什么有行业人士会认为这案件与3D打印行业有关呢?其实,惠普在去年的多射流熔融3D技术发布会上,其实已经表明会将PageWide技术应用在其3D打印机上,从而实现与既有3D打印技术相比更快的打印速度。此外,惠普也表示,PageWide技术还可能会应用到3D制造生产上。

  如今,惠普的PageWide技术突破了传统喷墨打印方案在打印质量与速度方面“鱼与熊掌不可兼得”的困局,让企业能够享受到更高质高速的打印体验。未来,惠普的可扩展打印技术(Scalable Printing Technology)会从2D印刷延伸到3D生产制造的领域,然后通过3D打印技术,打印出那些受当前制造技术局限而难以生产的特殊性能部件。

  也许,这才是Memjet官网上指称惠普多射流熔融3D打印机可能侵犯其专利的真正原因。

  那么,Memjet为何还未控告惠普多射流熔融技术侵权呢?首先,市面上关于多射流熔融技术的信息比较有限。其次,涉案的Memjet专利仅指向应用于2D打印领域的打印头。Memjet在此次诉讼中提到惠普总共侵犯了其8项专利,其中包括7项实用专利和1项设计专利,但这8项专利都没有涉及到“3D打印”或者“增材制造”的领域。其中7项实用专利指向使用微电子机械系统(micro-electromechanical systems)的打印喷头,该技术是从制造半导体的基本技术中衍生出来的。通过这一技术,Memjet和其他一些公司才研发出配备大量打印喷嘴的打印头。此次诉讼提到的大部分专利指向的项目主要包括:与打印头领域相关的墨水分流结构(ink distribution structure)、宽幅打印头的打印头配件、宽幅喷墨打印头(配备多个可以将墨水传送到打印介质上的喷嘴),以及液体输送装置(配备多个通道,每个传送通道都能独立输送不同种类的液体)等等。

  虽然这些技术中有个别会应用在3D打印上,但大部分不然。比如,指向宽幅打印头的专利,其实需要一张A4打印机作为介质。同理,“将墨水通过打印头传送到打印介质”的专利也许也不会应用到3D打印上,因为“墨水”也是“打印介质”。再者,任何指称要将液体打印到某个介质上的专利可能都不会牵扯到3D打印技术。也许,当惠普将PageWide技术应用到3D打印上时,指的也只是利用了微电子机械系统技术,从而使多射流熔融3D打印机能配备大量的喷嘴。据惠普技术白皮书显示,多射流熔融打印技术是一个向X方向移动的粉盒先喷出粉末形成基底,几秒之后,带有上千个微型喷嘴的药剂盒,会向Y方向移动到表层,同时以3千万滴/秒的喷速喷射出其他化学药剂(如熔剂和精细剂),最后完成产品定型。

  即便Memjet的“waterfall”专利技术有可能会应用在3D打印当中,这一技术设计本来就并不涉及3D打印领域。或者,惠普表示过他们会将自己的PageWide技术应用于新推出的3D打印机上。Memjet也许拥有数项涵盖了宽幅打印技术的专利。但是,此次诉讼并不牵涉惠普的多射流熔融3D打印机。另外,由于大多数3D打印机并不使用宽幅打印技术,Memjet也就不可能起诉其他3D打印公司侵权。因此,Memjet和惠普之间的此次诉讼案也许只是3D打印专利战争史中的一个小脚注。但后事发展如何,还需继续关注。

 

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