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NASA抛16亿大量订购3D打印发动机

2015-11-26 09:12
吃瓜天狼
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  Aerojet Rocketdyne公司与美国宇航局(NASA)有着长久的渊源。这家航空航天企业在NASA致力于太空事业的早期就在为其提供发动机和火箭发射器。尤为值得自豪的是,自从1981年以来,该公司的RS-25发动机已经为航天飞机所有135次飞行提供动力。因此RS-25也被称为航天飞机主发动机。不过很快,它又将获得一个新的头衔:太空发射系统发动机。众所周知,NASA最近一直在致力于开发太空发射系统,希望通过该系统将人类送上火星。为此,NASA刚刚与Aerojet Rocketdyne签订了一份价值16亿美元的合同,将在未来十年继续使用后者的RS-25发射器。

  空间发射系统(SLS)实际上是从航天飞机演变而来的。NASA为它在未来20年里规划了一系列雄心勃勃的任务。它会将人类史无前例地送抵更加遥远的太空,而最终目标是在本世纪30年代的某个时候将宇航员送上火星表面。而猎户座乘员舱也预计将在2020年被送入月球轨道。不用说,SLS计划要需要使用大量的发动机,而可靠的RS-25是显而易见的选择。


  但是,与已经退役的航天飞机相比,SLS计划将承受更加极端的温度、更高的速度和更大的压力。所以RS-25必然需要相应地改进。实际上,在NASA目前已经拥有的16台RS-25发动机上,改进已经发生。其发动机功率已经从49.1万磅真空推力提升到51.2万磅真空推力,大大提升了它可以送到大气以外的重量。而Aerojet专为未来的SLS任务设计的新型发动机,将会更加经济,与过去的发动机相比将需要更少的部件和焊接,这一切要部分归功于先进制造技术的应用,包括五轴铣削机、数字X-射线......当然,还有3D打印

  最近,NASA一直在Aerojet Rocketdyne公司的帮助下对大量的3D打印发动机部件进行测试。而RS-25发动机还在今年5月份进行了点火测试。16台升级后的发动机目前正存放在NASA的Stennis航天中心,将用于首批四个SLS发射任务。其中包括首批的两次关键试飞——Exploration Mission-1和Exploration Mission-2。与航天飞机不同的是,SLS的火箭发射器在每次发射之后不会修复,所以每次发射都需要使用新的发动机。这对于Aerojet Rocketdyne来说是个大好消息,它与NASA这次签署的合同将持续到2024年,16亿美元的合同金额将使该公司获得充足的资金来提供改进的新型发动机。


  但是NASA目前仍有漫长的道路要走。迄今为止其首个太空发射系统尚未建成,其第一次试飞在2018年之前很难实现。NASA仍未对RS-25发动机正式发出任何大批量的订单。不过好在该合同已经包括了一份订单,而且SLS计划表明,未来的订单将会源源不绝。

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