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尼基·沃克海瑟:把3D打印送上太空的女人

2015-12-03 10:34
苏子言岁月
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  美国宇航局(NASA)的一位项目经理尼基 沃克海瑟(Niki Werkheiser)并不是什么平常的科学家,她正为太空探索的整个未来带来变革。

  她成长为科技领域女性先驱的个人发展经历,也同样非同凡响。

  上个月,沃克海瑟的工作取得了一项令人惊叹的成果:3D打印在太空中制造出了首件物品。这个物品是3D打印机本身的部件,在它之后,还会有棘轮扳手和其它一些在国际空间站(ISS)工作必不可少的工具。

  育有两个女儿的沃克海瑟住在美国亚拉巴马州的亨茨维尔,她就职于美国宇航局的马歇尔太空飞行中心(Marshall Space Flight Center)。

  沃克海瑟的主要目标是推动美国宇航局的太空制造计划,该计划最终将让高度可持续的自维持太空任务成为可能,届时宇航员将能制造有用的部件、辐射防护装置、着陆架,乃至整个栖息地。这样做的结果是,宇航员在太空中将能更加自给自足,并且可以在太空中旅行更远的距离和停留更长的时间。

  沃克海瑟告诉福布斯,自己从大二开始,曾在太空材料开发联合会(Consortium for Materials Development in Space)工作过七年时间,这段经历教会了她很多东西,了解了如何把难以想象的技术突破转变为现实。

  不惜一切代价

  在沃克海瑟攻读重力生物学的硕士学位时,她的一位导师是玛丽安·刘易斯博士(Dr Marian Lewis),此人自人类进行首次太空任务以来就一直在研究微重力环境下的细胞变化。

  人称“布奇”(Butch)的国际空间站指挥官巴里?威尔默(Barry Wilmore)在微重力科学手套箱中安装3D打印机。

  沃克海瑟表示,这些人“灌输给我一种价值体系和职业道德,它围绕着如何确认完成自己终极目标所需的技术和能力……然后不惜一切代价让那些技术成为现实。”

  沃克海瑟曾在控制中心担任任务指挥员,帮助向国际空间站运送有效载荷,她的职位是有效载荷集成项目经理,工作内容包括全程的有效载荷集成。之后,她又在德克萨斯州休斯顿的约翰逊航天中心(Johnson Space Center)担任太空任务管理团队的增量有效载荷工程师。再之后,她回到马歇尔太空飞行中心,担任阿瑞斯运载火箭的人员安全和可靠性项目经理。

  参与太空项目整个周期的经历向沃克海瑟展示了如何在不超预算的情况下按时实现梦想,哪怕是最宏大的梦想——近年来,在太空中使用3D打印技术制造物品看上去几乎遥不可及,但这个目标一直在稳步取得可喜进展。

  凭借这些经历,沃克海瑟表示:“当我们确定了一项想要应用于太空的新技术时,我知道要完成哪些工作才能达成目标,而且我能够制定出一步一步实现那些目标的计划。”

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