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揭秘金属3D打印公司Desktop Metal为何能融到1亿美金

2017-03-27 14:36
老猫
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能像乔帮主在世时如Apple一样把产品营销做到路人皆知,却把技术保密做到滴水不漏的公司已然罕见。不过由包括MIT一群大神教授们组建的Desktop Metal却做到了这点。

Desktop Metal的神秘黑主页

对于从MIT诞生的这个企业,业界所知甚少,只知道有很多投资大佬都对此趋之若鹜。比如在几轮的融资中,有Google Venture、BMW、Lowe’s 等投资大佬共投资约9676万美金(来源:Angel List),可谓是含着金钥匙出生。

Desktop Metal投资者阵容

所以,不是初创公司没钱,是你的初创公司没钱。

当然,Desktop Metal这个初创公司不仅不缺钱,他们创始人中最不缺的就是大神,比如曾经创建了A123 Systems电池公司的Ric Fulop,就是Desktop Metal的创始人;再比如MIT材料系主任ChristopherA.Schuh也赫然位于创始人名单之列;细数一下总共有4位MIT在职教授,一群MIT、哈佛的毕业生。

当然,小编不是来说这个公司有多牛。小编和大家聊聊这个公司应该是在做些什么。

鉴于Desktop Metal申请并公布的几个专利都讲述的是这项技术,靖哥以为这大约的确就是他们在做的项目了。

Desktop Metal技术揭秘

看图说话:

图1 Desktop Metal 美国专利插图(来源Desktop Metal)

图1.中所示设备是一个桌面级别的金属打印设备,包括计算机控制系统182,外壳112(内部有所需的保护气氛,如真空、惰性气体、除氧剂等),机械运动系统,成形平台和金属堆积系统120。当金属液滴在滴下时,机械控制系统按照一定的路径移动从而堆积形成三维金属件。对于设备的机械运动、控制等通用技术,这里一并略过。

该技术的创新之处在于,采用静电力来控制金属液滴从喷嘴中滴出。如图2中所示,金属丝材被送人电感式加热管(或者电阻式加热管),从而熔化成为金属熔液;金属液滴在喷嘴口240处会形成液滴,该液滴的表面张力等参数可以通过磁场(230)、静电场(120,图1)或者二者的组合控制,并在压力等作用下由喷嘴滴下到成形平台。


图2 Desktop Metal的感应加热及液滴喷射系统(来源Desktop Metal)

如图3中Fig3所示,同FDM技术一样,该技术也可以支持多种丝材,其中一些管道也可以是表面张力改性剂或者保护气体等,每个丝材可以有独立的储料管道或者也可以按照一定比例混合在一起;Fig4中展示该堆积系统可以有多个喷嘴,并且实现对单个喷嘴喷射液滴的独立控制。

图3 Fig3.丝材供料系统 Fig4. 多喷嘴系统 (来源:Desktop Metal)

专利中提到的一些参数:

喷射的液滴最小约400pL,可以连续变化到1nL。简单计算最小的液滴半径约为50微米,(精度应该可以比拟市面上的FDM设备)。

成形的速度没有提及到,不过对于桌面级别的设备,速度倒也不用太考虑。

小结:

Desktop Metal推出了金属领域与FDM对标的一款设备。这款设备在所需要的保护气氛下,以金属丝材为原材料,通过电感等方式熔化丝材,并在静电力/磁场等作用下控制喷嘴出液滴的表面张力,在压力等作用下将金属液滴沉积在成形平台上;成形过程中会控制平台、喷射系统的温度,并对形成的缺陷进行监控并予以修复。

对于这个技术可能存在的优劣势,小编点评一二。

优势:

金属3D打印机成本一定程度降低;

打印耗材的成本一定程度降低;

对于工作环境的要求会大幅度的降低。

可能存在的技术挑战:

以桌面级别设备的真空或者保护气氛,仅能加工少量不活泼金属;

成形过程存在极大的热应力,成形尺寸较小,难以加工高熔点金属;

非连续液滴的喷射速度,造成成形速度较慢;

一旦出现喷口堵塞问题,清理会比较困难。

技术在创业中顾然重要,但从来都不是成功因素的全部。

可能存在的市场挑战:

复合材料的3D打印性能在不断地提升,部分性能可以与铝合金等媲美;

激光金属打印机在小型、低成本化的过程中也在持续发展,在Formnext2016甚至展出了2万美金的SLM设备;而Desktop Metal有诸多反馈器件,并需要进行大量的实时计算,所需成本想必也不会低;

光固化材料后失蜡法进行铸造,产生的零件可能具有更高的精度和更低的成本。

总结

Desktop Metal拥有着全明星阵容的创业团队的技术背景;有着雄厚的财团支持;面临着看似简单,但却并不容易解决的技术困难;面对这看似无一竞争者,却处处不是竞争者的市场环境。

声明: 本文由入驻维科号的作者撰写,观点仅代表作者本人,不代表OFweek立场。如有侵权或其他问题,请联系举报。

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